viernes, 1 de noviembre de 2013

Puerto Rico, ¿la próxima Detroit?

NUEVA YORK — Puerto Rico ha recibido el mote de la prxima Detroit o la prxima Grecia. Est sumido en deudas y, posiblemente, se tambalea al borde de la quiebra.

Pero eso no ha ahuyentado a los fondos de cobertura. En los ltimos meses, los denominados "inversionistas buitres" que compran bonos de empresas (y municipios) en dificultades se han estado peleando por los despojos, por adquirir la mayor cantidad posible del endeudamiento puertorriqueo que ronda los 70,000 millones de dlares (mdd). Su inters se produce tras una gran cada de los precios de los bonos del territorio durante el verano.

"Hay tanta deuda puertorriquea all afuera. Cuando los precios cayeron tanto, la situacin de sbito se volvi interesante", dijo el gestor de un fondo buitre que pidi el anonimato.

El precio de la deuda boricua se desplom casi un 40% en tan solo unos meses. Eso empuj al alza las tasas de inters de los bonos, aumentndolas del 5% a casi el 10%. (Recordemos: los precios de los bonos y las tasas o rendimientos se mueven en direcciones opuestas).

Los analistas de Citigroup dijeron que el dficit de Puerto Rico fue una de las deudas municipales ms negociadas en agosto y septiembre, y se cree que los fondos hedge fueron los mayores compradores.

Por qu fue tan drstica la cada? El temor de que la Reserva Federal estadounidense pronto recortara su masivo programa de compra de bonos provoc una cada generalizada en el mercado de bonos a principios de este verano.

Y a pesar de que la Fed an no ha disminuido sus compras de activos, la declaracin de quiebra de Detroit en julio asust ms a los inversionistas. El territorio caribeo, que ya estaba luchando con una economa estancada, fue visto por los inversores en bonos municipales como otro problema a punto de explotar.

Una vez que los precios de las letras cayeron hasta cierto nivel, el desplome se intensific debido a que muchos fondos de inversin estadounidenses que invierten en deuda municipal (bonos que por lo dems generan ingresos libres de impuestos) tenan una alta concentracin de deuda puertorriquea y se vieron obligados a vender para evitar prdidas masivas.

Cerca del 80% de los 70,000 mdd que acumula en deuda est en manos de esos fondos de bonos municipales, y Morningstar calcula que 180 fondos de inversin tienen un 5% o ms de su cartera concentrado en deuda puertorriquea. Entre los principales tenedores estn los siguientes: nueve fondos gestionados por Franklin Mutual; seis fondos de Oppenheimer; y fondos operados por Nuveen, Putnam y Dreyfus.

Los buitres detectaron la oportunidad. Varios gestores de fondos hedge pensaron que Puerto Rico no incumplira el pago de su deuda en un futuro inmediato, as que los bonos se sobrevendieron. Al mismo tiempo, a principios de este verano muchos administradores de fondos distressed, incluido el que citamos al principio de este artculo, trataron sin xito de comprar deuda de Detroit.

Debido a que el mercado accionario ha gozado de una buena racha y la mayora de los municipios no estn en una desesperada situacin fiscal, los fondos buitre han tenido dificultades para encontrar buenas oportunidades de inversin. As, el estado tropical de repente pareca un lugar con gran potencial de ganancias.

El precio de los bonos boricuas ya se ha recuperado un poco y los rendimientos han retrocedido a 8.5%.

Qu pasar con Puerto Rico? Los fondos de cobertura y los inversores a largo plazo tienen opiniones muy divergentes sobre lo que pasar con el precio de las letras puertorriqueas.

La mayora de los analistas creen que el Gobierno tiene suficiente financiacin para llegar a mediados de 2014 sin recurrir de nuevo a los mercados pblicos. Los fondos hedge estn apostando a que el territorio puede sobrevivir por ms tiempo, pero no se sabe con exactitud cunto.

El territorio no incorporado de los Estados Unidos ha estado sumido en la recesin desde 2006. La situacin parece estar empeorando. Entre 2012 y 2013, la economa boricua se contrajo alrededor de un 6%, en tanto que la tasa de desempleo supera el 13%.

La agencia calificadora Fitch seal en marzo que a pesar de que el estado libre asociado ha estado recortando costos y adoptando medidas para resolver sus problemas fiscales, su economa sigue encogindose, agravando los problemas. La situacin es similar al desafo que enfrent Europa cuando muchas naciones europeas estaban priorizando la austeridad por encima del estmulo econmico.

El sistema de pensiones de Puerto Rico est seriamente descapitalizado, y el Gobierno ha estado operando con un dficit presupuestario.

Los inversionistas estn a la espera de ver si el Gobierno de la isla puede reformar radicalmente sus pensiones y equilibrar su presupuesto. Fitch se muestra escptico, de hecho, rebaj la deuda de Puerto Rico en marzo de 2013 a BBB negativo, el nivel ms bajo dentro de la categora de grado de inversin. S&P tambin degrad la calificacin de la deuda puertorriquea en marzo a niveles cercanos a bono basura.

"En este momento Puerto Rico realmente necesita un escenario plausible de desarrollo econmico", apunt el director gerente de Municipal Market Advisors, Matt Fabian.

Si las cosas empeoran para el estado, pocos inversionistas pronostican que el Gobierno de Estados Unidos le ofrezca ayuda. El razonamiento es que si el Gobierno de Barack Obama no rescat a Detroit, por qu habra que rescatar a uno de sus territorios? Esa sera una mala noticia para los ciudadanos de Puerto Rico y para los inversores a largo plazo en bonos municipales.

An as, quizs no haga falta mucho para que los fondos buitre que compraron ttulos de deuda de Puerto Rico a precios rebajados obtengan un beneficio.

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